רק לאחר מרץ של טיול החיים בפולין - התוכנית החינוכית השנתית שמביאה סטודנטים מרחבי העולם להבנה טובה יותר של תולדות השואה - החל רוברט משעל לחשוב ברצינות על קידום מודעות לסיפורם של יהודי עירק של ערבים ומוסלמים מדינות באופן רחב יותר.

הדרמה סביב ההיסטוריה המשפחתית שלו החלה זמן קצר לאחר מלחמת העולם השנייה, לאחר תלייתו האכזרית של איש העסקים היהודי העיראקי העשיר, שאפיק אדיס, בבצרה בשנת 1948, כאשר סבו מצד אביו של רוברט, מנשי, החל להטיל ספק בביטחון המשפחה ועתידה בעירק. המשפחה עזבה לאיראן אביו של רוברט, ויקטור, גדל בטהראן עם אחיו לפני שעבר למונטריאול בשנת 1951 בגיל 12. סביו מצד אמו של רוברט עברו מעיראק לארץ ישראל בשנות העשרים. עדנה, אמו של רוברט, נולדה בחיפה ועשתה את דרכה לקנדה בשנת 1920. הוריו של רוברט נפגשו במונטריאול והפכו לדמויות מרכזיות בקהילה היהודית המשגשגת שלה לאחר המלחמה.